Comment combattre — et comment ne pas combattre — la stagflation – POLITICO

Paul Taylor, un rédacteur en chef de POLITICO, écrit la colonne “Europe At Large”.

PARIS – Le continent est confronté au spectre de la stagflation, avec une inflation de l’Union européenne atteignant 9,6 % en juin et des prévisions de croissance réduites pour cette année et 2023 en raison de la guerre en Ukraine, de la pandémie persistante de COVID-19, de la sécheresse et des goulots d’étranglement de l’offre mondiale.

Cette perspective incite à faire des comparaisons avec les années 1970, lorsque l’Europe était secouée par un choc pétrolier. Et il est à craindre que, à moins d’être gérée habilement, la stagflation ne soit synonyme d’instabilité politique, d’alimenter le populisme et de déclencher des troubles sociaux dans les mois à venir, les grèves actuelles dans les transports en Allemagne et au Royaume-Uni soulignant ce potentiel de conflits sociaux.

Dans ce climat, le défi pour les gouvernements et les banques centrales est d’éviter les erreurs politiques commises il y a cinq décennies, qui ont prolongé la combinaison toxique d’une inflation galopante, d’une croissance économique proche de zéro et d’une hausse du chômage pendant près d’une décennie. OLeur succès dépendra des leçons apprises.

Le premier grand test politique aura lieu en Italie, très endettée, où les populistes d’extrême droite pourraient remporter le pouvoir lors d’élections anticipées en septembre, après la chute du gouvernement de coalition centriste du Premier ministre Mario Draghi.

Ailleurs, les gouvernements ont un répit plus long avant d’avoir à affronter les électeurs. Empêcher une spirale des salaires et des prix tout en essayant de protéger les familles à revenu faible et moyen de la flambée des prix du carburant et des denrées alimentaires devrait être leur priorité absolue.

La mission principale de la Banque centrale européenne (BCE), quant à elle, sera de faire preuve de détermination à juguler l’inflation, tout en veillant à ne pas faire basculer l’Europe dans la récession en étranglant le flux de crédit accessible aux entreprises.

La mauvaise nouvelle est que notre dépendance actuelle aux combustibles fossiles pourrait bien être plus difficile à éliminer que ne le pense la Commission européenne. Les pays de l’UE semblent peu susceptibles d’atteindre les économies de consommation de gaz de 15 % approuvées par les ministres de l’énergie le mois dernier. Et il pourrait bien y avoir des chocs plus graves à venir pour l’économie et les marchés, comme un arrêt total du gaz russe.

La bonne nouvelle, cependant, est que les économies européennes sont plus robustes et flexibles qu’elles ne l’étaient dans les années 1970. Par conséquent, ils sont mieux placés pour faire face au double choc de la restriction des approvisionnements en pétrole et en gaz et d’une pénurie mondiale de céréales et d’engrais causée par l’invasion de l’Ukraine par la Russie.

L’existence de l’euro signifie également que, contrairement aux années 1970, il ne peut y avoir de course compétitive à la dévaluation monétaire au sein de l’UE. Les banques centrales sont plus indépendantes et crédibles qu’elles ne l’étaient then, et le secteur bancaire – supervisé par la BCE – dispose de coussins de fonds propres bien plus solides qu’auparavant.

La baisse probable de la croissance économique due au choc de l’offre est actuellement estimée à 2 à 3 points de pourcentage du produit intérieur brut de l’UE, par opposition à la baisse de 8 % entre 1973 et 1975, après qu’un embargo pétrolier arabe a quadruplé le prix du pétrole. Ce n’est pas d’une ampleur comparable – ou pas encore, en tout cas.

Pour le Banque centrale européenne (BCE), il est crucial de maintenir les anticipations d’inflation proches de son objectif à moyen terme de 2 % | Sean Gallup/Getty Images

Pendant ce temps, le chômage est à son plus bas niveau depuis 20 ans dans la plupart des pays de l’UE et au Royaume-Uni, tandis que le taux de participation au marché du travail s’est maintenu de ce côté de l’Atlantique tout au long de la crise du COVID-19. De plus, de nombreux ménages sont toujours assis sur les économies réalisées grâce aux fermetures et aux régimes de congé de l’État, ce qui les aidera à absorber le choc d’une hausse de 42 % des prix de l’énergie en glissement annuel et d’une hausse de 11,2 % des coûts des aliments frais.

Une leçon des années 1970 est d’éviter d’essayer d’administrer de manière rigide les salaires et les prix. Peu de pays de l’UE indexent encore automatiquement les salaires et les pensions sur l’inflation – la Belgique et le Luxembourg sont des exceptions, et plusieurs autres ont un lien partiel avec l’inflation pour les salaires du secteur public et les pensions de l’État, mais la plupart de la fixation des salaires est laissée à la négociation collective et aux forces du marché.

Pour la BCE, il est crucial de maintenir les anticipations d’inflation proches de son objectif à moyen terme de 2 %. Jusqu’à présent, les signes indiquent que l’inflation des salaires nominaux reste modérée à environ 3 % et que les syndicats de pays clés comme l’Allemagne et la France ne font pas pression sur les revendications salariales inflationnistes. Cela reflète en partie les attentes selon lesquelles ce pic d’inflation sera temporaire et s’atténuera l’année prochaine.

“Les salaires nominaux dans la zone euro ont naturellement augmenté quelque peu ces derniers temps, mais nettement moins qu’aux États-Unis, et nous ne pouvons pas encore parler d’une spirale salaires-prix dans la zone euro, du moins jusqu’à présent”, a déclaré Olli Rehn. , membre du Conseil des gouverneurs de la BCE, qui a relevé les taux d’intérêt ce mois-ci pour la première fois depuis plus d’une décennie.

Le chancelier allemand Olaf Scholz a montré la voie à suivre en relançant les tables rondes «d’action concertée» avec les syndicats, les employeurs, les ministres et la banque centrale pour discuter des compromis entre la modération salariale et les mesures de soutien du gouvernement aux bas salaires et aux pauvres. Les augmentations salariales différées, éventuellement liées à certains seuils, sont un moyen traditionnel allemand d’atténuer l’impact sur le niveau de vie.

Ce type de pacte social, courant en Europe du Nord mais décrié par les néolibéraux comme corporatiste depuis l’ère Reagan-Thatcher, est bien placé pour minimiser les troubles ouvriers et renforcer le soutien en faveur d’un partage équitable du fardeau de l’inflation.

“Lorsqu’un choc économique vient de l’extérieur, comme aujourd’hui et dans les années 1970, les instruments politiques conventionnels ne peuvent pas faire grand-chose pour éviter qu’il ne cause de la détresse”, déclare Iain Begg, professeur d’institutions européennes à la London School of Economics. “Le meilleur espoir est d’éviter que l’inflation ne devienne auto-propulsée et que les gouvernements ciblent les programmes de soutien sur les plus démunis, pour les empêcher de sombrer dans la pauvreté et les banques alimentaires, et de travailler sur des réponses du côté de l’offre.”

Dans ce cas, accélérer la transition vers les énergies renouvelables tout en réalisant des économies d’énergie et en renforçant l’efficacité énergétique serait la meilleure réponse. “Il y a encore beaucoup de fruits à portée de main”, a déclaré Begg.

Les années 1970 montrent également que les gouvernements et les banques centrales doivent éviter les politiques nationales de gestion de la demande « stop-go », qui alternent brusquement entre surchauffe et gel des économies. Il sera également important que les dirigeants des grandes économies coordonnent l’action politique.

Sur ce front, le bilan est mitigé. La Réserve fédérale américaine a été beaucoup plus agressive dans l’augmentation des taux d’intérêt que la BCE, alimentant une forte oscillation du taux de change dollar-euro.

Des turbulences politiques inévitables se profilent à l’horizon, et le meilleur antidote à l’exploitation politique populiste de la crise du coût de la vie et de la stagflation est de persuader les électeurs que nous sommes tous dans le même bateau. Répondre collectivement et blâmer le président russe Vladimir Poutine offre le meilleur espoir aux dirigeants européens de surmonter la tempête à venir.

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