Taïwan renforce ses liens avec les États-Unis, par Alice Hérait (Le Monde diplomatique

Taïwan renforce ses liens avec les États-Unis, par Alice Hérait (Le Monde diplomatique

Un rassemblement à Hong Kong pour marquer la fête nationale de Taïwan, le 10 octobre 2019

Philip FongAFPGetty

J L’American Institute in Taiwan (AIT) dans le quartier de Neihu à Taipei est relativement discret, malgré sa taille gigantesque. Il n’y a pas de drapeaux, de marines armés ou de voitures avec des plaques diplomatiques à l’extérieur ; seul un sceau américain avec un pygargue à tête blanche au-dessus de la porte d’entrée révèle l’identité du bâtiment. L’institut a ouvert ses portes sur ce site en 2018, après avoir quitté le district de Xinyi, où la plupart des nations installent leurs “bureaux de représentation”. (Ce ne sont pas officiellement des « ambassades » car la plupart des pays ne reconnaissent pas Taïwan en tant que pays.)

L’AIT, qui a coûté 255 millions de dollars et occupe un site de 16 acres, est souvent appelée «l’ambassade de facto» des États-Unis. En incluant ses bureaux à Kaohsiung, la deuxième ville de Taïwan, les États-Unis comptent près de 500 employés sur l’île (contre 1 300 à Pékin). Officiellement, c’est une organisation à but non lucratif parrainée par le gouvernement américain. Officieusement, c’est l’un des bâtiments diplomatiques les plus chers d’Asie.

Selon le responsable des affaires culturelles Luke Martin, l’AIT est structuré “comme n’importe quelle ambassade : il y a des responsables des affaires politiques, économiques, culturelles, un bureau de presse, des départements du commerce, de l’agriculture, de la défense”. (1). William A Stanton, son directeur de 2009 à 2012, a déclaré : « D’une manière générale, l’AIT fonctionne comme n’importe quelle ambassade américaine. Dans l’ensemble, notre mandat est d’améliorer les relations entre les États-Unis et Taïwan. Beaucoup de différences ne sont que des noms. Nous ne l’appelions pas la section politique, nous l’appelions « affaires générales ». J’étais officiellement directeur, mais les Taïwanais m’appelaient toujours “Dashi” [ambassador in Chinese].’

Contrairement à d’autres ambassadeurs, il n’a pas été nommé par la Maison Blanche ni confirmé par le Sénat, mais il a exercé les mêmes fonctions. “Au lieu de recevoir ma lettre du président, je l’ai reçue de [then Secretary of State] Hillary Clinton », a déclaré Stanton.

Après avoir reconnu la République populaire de Chine en 1979, les États-Unis ont déplacé leur ambassade de Taipei à Pékin et ont cherché à supprimer toute présence officielle de Taiwan. Jusqu’en 2002, a déclaré Stanton, le personnel diplomatique et militaire américain devait démissionner de son service avant de prendre un poste à Taiwan.

“Apaiser le régime de Pékin”

Mais les relations américano-taïwanaises ont pris une tournure de plus en plus officielle, surtout depuis la présidence Trump, une évolution qui a alimenté les tensions qui existent entre Taïwan et la RPC depuis que Tsai Ing-wen est devenu président de Taïwan en 2016. Le 10 janvier 2021, à peine avant l’investiture de Joe Biden, le secrétaire d’État Michael Pompeo a levé toutes les restrictions sur les contacts entre les responsables américains et taïwanais, qui avaient été conçues, a-t-il dit, “pour tenter d’apaiser le régime communiste à Pékin”.

Aujourd’hui, les démocrates et les républicains soutiennent une position ferme envers la Chine. Joe Biden a été le premier président américain à inviter le représentant de Taiwan aux États-Unis, Hsiao Bi-khim, à son investiture. Une série de visites de plus haut niveau depuis 1979 a suivi : le ministre de la Santé Alex Azar s’est rendu à Taïwan en mars 2020 sous l’administration Trump, et l’ambassadeur des États-Unis à Palau (où les États-Unis envisagent de construire une nouvelle base militaire) s’y est rendu ce Avril.

La première priorité pour Taïwan se situe dans le domaine général de la défense et de la sécurité. Deuxièmement, nos relations économiques, et le troisième, la participation internationale et les autres partenariats politiques que nous avons

Hsiao Bi-khim

Hsiao Bi-khim a déclaré à la publication Asie-Pacifique Le diplomate en février 2021, “La première priorité [for Taiwan] relève du domaine général de la défense et de la sécurité. Le deuxième domaine serait notre relation économique, et le troisième serait la participation internationale et les autres partenariats politiques que nous avons.

Taïwan et les États-Unis n’ont pas d’accord formel de défense, mais le Taiwan Relations Act de 1979 engage les États-Unis à fournir aux 23,5 millions d’habitants de l’île les moyens de se défendre. Les États-Unis ont un quasi-monopole sur les ventes d’armes à Taïwan (à quelques exceptions près, notamment remplies par la France). Les directeurs successifs de l’AIT ont mesuré leur succès à la valeur des contrats d’armement signés pendant leur mandat. Stanton a déclaré: «Nous avons eu les plus grosses ventes d’armes jusqu’à l’ère Trump – 13 milliards de dollars. J’étais juste un peu en dessous de ce qu’il a fait.

En juillet 2019, le Congrès américain a approuvé un accord sur les armes comprenant 66 avions de combat multirôles F-16V, 108 chars M1A2 Abrams et 250 missiles de défense aérienne Stinger. L’administration Trump a développé un système d’examen basé sur les besoins qui permet une réponse rapide aux demandes d’équipement militaire de Taiwan. En novembre 2020, “l’état-major de la marine de Taiwan a confirmé, pour la première fois, la présence d’un corps de marines américains actifs – non retraités – stationnés à la base navale de Zuoying” (2) dans le sud de l’île, pour assurer une formation de quatre semaines aux militaires taiwanais.

Jeu d’échec géopolitique

Cependant, les États-Unis refusent de vendre des F-35 taïwanais capables d’engager des avions de chasse chinois, car ils veulent rester les seuls gardiens de l’équilibre géostratégique de la région. “L’objectif n’est pas d’inverser les rapports de force actuels”, déclare Yeh Yao-Yuan, directeur du département d’études internationales de l’Université de St Thomas à Houston, à propos de la position américaine.

Alors que l’administration Tsai et la presse internationale se sont félicitées des relations étroites entre Taïwan et les États-Unis, l’opposition taïwanaise au KMT y voit une menace. Le porte-parole du KMT, Ho Chih-yung, a déclaré que “malheureusement, le gouvernement a cessé de poursuivre une politique prudente entre les États-Unis et la Chine et a choisi de devenir un pion dans le jeu d’échecs géopolitique entre les deux grandes puissances”. Il y a maintenant des divisions internes considérables au sein du KMT, qui a longtemps considéré la réunification avec la Chine comme l’objectif ultime. Certains de ses membres veulent désormais le « statu quo pacifique » : les États-Unis comme allié stratégique, la Chine comme partenaire économique essentiel.

Le Parti démocrate progressiste (DPP) au pouvoir considère quant à lui les États-Unis comme un allié clé pour contrer la pression chinoise et progresser vers l’indépendance, largement soutenue par la jeune génération (voir Fin du « rêve chinois » à Taïwan, dans ce problème). Eux aussi prônent un “statu quo pacifique”. “Il n’y a aucun avantage pour Taïwan à prendre parti lorsqu’il négocie avec deux grandes puissances dont les intérêts sont antagonistes”, déclare Ho Chih-yung. “Parce que personne ne veut voir éclater des conflits.” Yeh Yao-yuan considère la relation actuelle comme équilibrée : « Taiwan a besoin de l’aide américaine pour préserver sa souveraineté ; les États-Unis ont besoin de Taïwan pour faire avancer leurs intérêts stratégiques et contrer la Chine.

Et la présidente Tsai ne manque aucune occasion de montrer l’efficacité de ce rapprochement. Le 6 juin 2020, les lettres géantes “USA” ont été projetées sur la façade du Grand Hotel, un monument emblématique de Taipei, en remerciement pour 750 000 vaccins. Deux semaines plus tard, lorsque les États-Unis ont annoncé qu’ils expédiaient 2,5 millions de vaccins, le gratte-ciel tout aussi emblématique de Taipei 101 a affiché le message : “Nous chérissons l’amitié taïwanaise-américaine”.

Accord de libre-échange?

Le président taïwanais a encore amélioré les relations en août 2020 en supprimant l’interdiction d’importer du porc élevé à la ractopamine, un additif alimentaire destiné à augmenter la maigreur de la viande, qui est interdit dans l’UE et ailleurs. Cette question a tourmenté l’accord-cadre sur le commerce et l’investissement (TIFA) signé en 1994 entre les États-Unis et Taïwan, qui a été suspendu à plusieurs reprises en raison de différends sur la viande. Le gouvernement taïwanais espère que la reprise des pourparlers débouchera sur un vaste accord de libre-échange, qui mettra fin à la dépendance de Taïwan vis-à-vis de la Chine, toujours son principal partenaire commercial.

Publiquement, la présidente Tsai insiste sur le fait que, contrairement à Chen Shui-bian, son prédécesseur du DPP à la présidence (2000-08), elle ne soutient pas l’indépendance de Taiwan. Mais dans les coulisses, elle recherche continuellement de nouvelles garanties et un statut amélioré pour son pays. “Le renforcement de la capacité de dissuasion de Taïwan est d’une importance capitale pour notre survie continue”, déclare Hsiao Bi-khim (3).

Le lobby taiwanais à Washington est bien moins médiatisé que le lobby israélien, mais n’en est pas moins efficace, notamment pour encourager les ventes d’armes. ‘[Thinktanks] produire des analyses qui sont clairement conçues pour influencer la politique étrangère américaine… mais ne mentionnez pas directement qu’elles sont financées par la représentation de Taïwan à Washington”, déclare Eli Clifton, chercheur au Quincy Institute for Responsible Statecraft, qui promeut la démilitarisation de la politique étrangère américaine. L’Institut Project 2049 est l’une des organisations qui exerce une influence dans les coulisses. Financé par Taïwan et l’industrie américaine de l’armement, il publie de nombreux articles affirmant que les États-Unis devraient soutenir la participation de Taïwan aux organisations internationales, améliorer le statut de l’AIT et encourager l’intégration économique entre les alliés du Pacifique.

D’autres études agitent le spectre d’une invasion chinoise (4) ou souligner le discours de Xi Jinping à l’occasion du 100e anniversaire du Parti communiste chinois en juillet. Appelant à “la réunification complète de la Chine”, il a averti : “Nous devons prendre des mesures résolues pour faire échec à toute tentative d'”indépendance de Taiwan”… Personne ne devrait sous-estimer la détermination, la volonté et la capacité du peuple chinois à défendre son souveraineté nationale et intégrité territoriale » (5).

Même après l’arrivée de sa nouvelle directrice Sandra Oudkirk, en juillet, l’AIT n’a pas répondu à mes questions sur la vraie/fausse ambassade des États-Unis. Le ministère taïwanais de la Défense était tout aussi discret. Si « il existe forcément des canaux pour que les militaires communiquent avec les militaires », précise Hugo Tierny, doctorant travaillant sur les questions de défense régionale, « cette partie de la relation se caractérise par une grande discrétion ». Pour le moins.

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